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Collins Aerospace sélectionné pour développer une nouvelle combinaison spatiale pour la station spatiale

WASHINGTON – La NASA a choisi Collins Aerospace pour développer une combinaison spatiale de nouvelle génération pour la Station spatiale internationale, remplaçant les combinaisons vieillissantes qui sont devenues un problème de sécurité.

La NASA a attribué une commande de tâche d’une valeur de 97,2 millions de dollars à Collins pour concevoir, construire et démontrer la combinaison, qui remplacera les combinaisons de l’unité de mobilité extravéhiculaire (EMU) existantes, vieilles de plusieurs décennies, utilisées pour les sorties dans l’espace à l’extérieur de l’ISS. L’ordre de tâche couvre le développement de la combinaison et les tests sur Terre dans un environnement spatial simulé d’ici janvier 2024.

Une option dans l’ordre de mission, dont la valeur n’a pas été divulguée, impliquerait la démonstration de la combinaison lors d’une sortie dans l’ISS avec des astronautes de la NASA, au plus tard en avril 2026.

« Notre combinaison spatiale de nouvelle génération a été construite par des astronautes pour des astronautes, perpétuant l’héritage de longue date de Collins en tant que partenaire de confiance de l’exploration spatiale humaine de la NASA », a déclaré Dave McClure, vice-président et directeur général de Collins, dans un communiqué de la société. L’équipe Collins comprend ILC Dover et Oceaneering.

La société a publié peu de détails sur la conception de la combinaison, si ce n’est qu’elle est plus légère et moins volumineuse que l’UEM actuelle, améliorant ainsi l’efficacité, l’amplitude des mouvements et le confort. La combinaison est également conçue pour s’adapter à « presque » tous les types de corps afin de répondre aux exigences de la NASA.

La NASA cherchait depuis des années des options pour remplacer les EMU, qui datent de plusieurs décennies et montrent des signes de vieillissement. La NASA a interrompu les sorties dans l’espace à l’extérieur de la station pendant plusieurs mois plus tôt cette année après avoir remarqué de l’eau dans le casque d’un astronaute, Matthias Maurer, lors d’une sortie dans l’espace en mars. Une enquête n’a trouvé aucun défaut matériel avec la combinaison, et la NASA a conclu en octobre que les « performances du système intégré » impliquant plusieurs variables provoquaient l’accumulation d’eau dans le casque de la combinaison .

La NASA a déclaré avoir mis à jour les procédures et développé un « nouveau matériel d’atténuation » pour minimiser l’accumulation d’eau et absorber toute eau qui s’accumule dans le casque. Avec ces mesures, la NASA a repris les sorties dans l’espace sur l’ISS en novembre.

Le comité consultatif sur la sécurité aérospatiale de la NASA a suivi de près la question. Le panel, qui fournit des conseils à la NASA sur les questions de sécurité, était depuis longtemps préoccupé par les combinaisons spatiales vieillissantes et les risques qu’elles représentaient pour les astronautes.

« Bien que nous, le panel, continuions d’être préoccupés par la durabilité à long terme des combinaisons spatiales de l’ISS, compte tenu de leur âge, la résolution du problème d’intrusion d’eau le plus récent est raisonnable », a déclaré Sandy Magnus, membre du panel et ancien astronaute, lors d’une réunion publique du panel le 27 octobre. « Nous sommes impatients d’en savoir plus sur le calendrier et le déploiement des nouvelles combinaisons. »

La NASA a sélectionné Collins et Axiom Space en juin pour des contrats appelés Exploration Extravehicular Activity Services . Les deux sociétés se disputeraient alors des commandes de tâches pour développer des combinaisons spatiales et les fournir à la NASA en tant que service, plutôt que de les laisser à l’agence. Cela permettrait aux entreprises de proposer les combinaisons à d’autres clients, tels que les entreprises développant des stations spatiales commerciales.

La NASA a sélectionné Axiom Space en septembre pour la première commande de développement de combinaisons pour les missions Artemis, un prix évalué à 228,5 millions de dollars. Ni la NASA ni Axiom n’ont publié de détails sur la conception de la combinaison. La NASA a déclaré avoir reçu des propositions des deux sociétés mais n’a pas révélé pourquoi elle avait choisi Axiom.

Un membre de l’équipe Collins suggère qu’ils sont toujours en lice pour fournir des combinaisons spatiales pour des missions lunaires ultérieures en adaptant la conception qu’ils développeront pour l’ISS. « Tirant parti de nos décennies d’expérience dans la conception de vêtements compressifs pour les missions Apollo et l’ISS, nos dernières combinaisons spatiales pourront être équipées pour des missions de l’ISS à la surface lunaire et au-delà », a déclaré Corey Walker, directeur général d’ILC Dover. .

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